¿Forma parte la grid computing del futuro de su compañía?

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Durante los últimos diez años, académicos y empresas han estado conectando numerosos servidores para crear superordenadores colectivos capaces de ejecutar multitareas que ahora quieren comercializar.

IBM, Microsoft, Sun Microsystems y otros están presentando sus planes para llevar este concepto hacia el mundo de los negocios. A pesar del respaldo, encuentran dificultades en convencer a los compradores corporativos de que inviertan en una tecnología que es vista como un permiso a los de fuera para que accedan a sus servidores.

Sun dio un gran salto hacia la tecnología grid cuando en el año 2000 adquirió el fabricante de software Gridware. Por su parte, el pasado mes de agosto, IBM presentó sus planes de reconfigurar la grid computing para utilizarlo en las empresas.

Para llevar a cabo ese esfuerzo, IBM, Sun y Microsoft, reunidos a finales del mes pasado en Global Grid Forum celebrado en Toronto decidieron casar los grids con los Web services, una tecnología que permite que las transacciones de los negocios corran por encima de los servidores diseminados en Internet.

Los Web Services son aplicaciones basadas en Internet que interactúan de forma dinámica con otras aplicaciones basadas en la Web utilizando estándares abiertos que incluyen XML, UDDI y SOAP.

Las compañías tecnológicas que fomentan este concepto de unión entre grids y Web services están esperando ofrecer servicios como la posibilidad de tener siempre acceso a potencia computacional. Por ahora, sus primeros esfuerzos se centran en un intento de ganar la lealtad del mayor grupo de programadores como sea posible, señala Tony Iams, analista de la firma D.H. Brown. Es una gran carrera por compartir los recursos y los que están al frente son IBM, Sun y Microsoft, afirma Iams.

Para las compañías que venden hardware, como IBM y Sun, el concepto grid es mucho más que la última moda. Estimulado por Internet, la informática está experimentando una profunda transición en lo que será su tercera evolución.

Capacidad latente

Grid computing es un concepto poderoso, y su mayor atractivo es tener la capacidad de asegurarse de que todo el poder de computación de los servidores está siendo utilizado. Actualmente los ordenadores pasan parte de su tiempo de forma improductiva. En el mundo grid, el tiempo improductivo de cientos o miles de servidores podría ser aprovechado por cualquiera que necesite una inyección masiva de poder de procesamiento.

Por ejemplo, la capacidad de computación de un gran banco no está siendo utilizado durante la noche. Si se conecta a un grid, esa potencia dormida podría ser utilizada por otra compañía que se encontrara en el otro lado del planeta. Al mismo tiempo, el banco podría tener acceso a esa capacidad informática de la misma empresa.

Pero a pesar del naciente movimiento de los Web services, los grids como concepto de negocio son realmente más una moda que un verdadero negocio. Antes de que los grids lleguen a ser una realidad para el procesamiento de números de tarjetas de crédito, por ejemplo, las compañías deben crear productos y servicios que utilicen la tecnología. Además, las compañías tendrán que enfrentarse con una serie de temas culturales y legales sobre compartir sus servidores.

Pero la dura realidad es que mucho software de negocio, como los que gestionan grandes bases de datos, están pobremente conectados a los grids. Realmente hay un gran vacío entre las expectaciones y la realidad, señala Iam.

Incluso aunque los Web services y la grid computing no son todavía una realidad, no hay que menospreciar a las poderosas fuerzas alineadas por detrás de estos movimientos. Microsoft ya ha anunciado que no quiere quedarse en tierra en lo referente a la grid computing y ha decidido ofrecer su apoyo a una de las organizaciones claves, el Globus Project, cuyo software Globus Toolkit permite a las organizaciones disponer los grid y gestionar los trabajos del grid.

Concretamente Microsoft ha donado un millón de dólares a Globus para asegurarse de que las herramientas funcionen perfectamente en su Windows XP y .Net Web services. Aunque un millón de dólares no es mucho para Microsoft, es interesante destacar que el juego de herramientas en un proyecto enmarcado en la filosofía de la fuente abierta, a la que históricamente Microsoft ha estado dispuesta a adherirse.

Esto ayudará al juego de herramientas a ser adoptado rápida y ampliamente más allá de la comunidad de investigadores, ha comentado Carl Kesselman, director de Globus y del Centro de Tecnologías Grid de la Universidad del Sur de California.

IBM, no obstante, puede ser una de las bazas clave. Los grids mantienen la promesa de aumentar la capacidad de cálculo sin aumentar el hardware, lo que podría afectar seriamente al negocio de IBM. Sam Palmisano, CEO de IBM, predice no obstante que todavía habrá demanda de servidores y servicios de almacenamiento y software. IBM ya ha anunciado que incluirá capacidades grid dentro de su software de comercio electrónico WebSphere, su software de gestión Tivoli y sus servidores y sistemas de almacenamiento.

Una clave estándar en el trabajo es el Open Grid Services Architecture (OGSA), un método de unir la tecnología de los Web services a la tecnología grid. Globus ya ha anunciado que el versión 3.0 de Globus Toolkit soportará OGSA, mientras que IBM anunció que WebSphere porporcionará los cimientos para ejecutar programas que utilicen el estándar OGSA.

En lo que respecta al hardware, todos los servidores de IBM incluirán el Globus Toolkit, y los sistemas de almacenamiento utilizan el estándar iSCSI para la transferencia de la información almacenada a través de redes IP trabajarán dentro de grids.

La necesidad de grids en parte viene del incremento del tráfico a través de la Web, señala Palmisano. La mayoría de la gente se conecta a Internet con PCs y navega manualmente. En el futuro, el número de dispositivos de accesos explotará. Además, los sitios web y las bases de datos incrementarán sus interrelaciones, permitiendo que los usuarios cambien de una base de datos a otra rápidamente.

Para ser capaz de acomodar a estos clientes, las compañías tendrán que fortalecer sus capacidades de informática de back-end, la clase de cosa que llevó a la crisis financiera de la mayoría de las nuevas compañías de Internet hace unos años, o adaptarse al momento grid.

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